Exploring pitfalls of participation and ways towards just practices through a participatory design process in Kisumu, Kenya.

Dissertation, Helena Kraff

Date and time: Friday May 4 2018, 13:00 - 16:00 CEST 
Place: Academy of Design and Crafts, Kristinelundsgatan 6-8, Konstbiblioteket. 
Organiser: Academy of Design and Crafts
Title: Exploring pitfalls of participation and ways towards just practices through a participatory design process in Kisumu, Kenya.
Opponent: Mugendi K M'Rithaa, Cape Peninsula University of Technology.
Supervisors: Maria Nyström, Academy of Design and Crafts (main),  Bo Westerlund, Konstfack - University of Arts, Crafts and Design and Evren Uzer von Busch,  Academy of Design and Crafts. 
Registration: The dissertation is open and no registration is needed. 

Download the thesis


The thesis is based on the belief that participatory processes can lead to positive transformations for the people involved. However, it is at the same time recognized that participation is inherently ambiguous and complex, and that this makes it vulnerable to unjust practices. It is this view of participation that led to a focus on challenges that can emerge in participatory processes, or as they are referred to in the thesis: pitfalls. 

The thesis is a critical exploration of participatory design and participatory research. The purpose is to explore pitfalls of participation, especially regarding when, how and why participatory practices lead to unjust forms of participation. The experience of being engaged as a Swedish researcher in a participatory design project in a Kenyan context, and critical reflections on this experience serve as the foundation for this exploration. A number of pitfalls are highlighted as particularly problematic, which are connected to either abstracted and simplistic conceptualizations of participants and their participation, or to an unjust role distribution in projects. The terms community, empowerment and ownership are used to exemplify how the use of vague and elusive words to describe participation tends to hide participant diversity or lead to overstatements regarding the benefits derived from the project. It is also discussed how an unjust access to knowledge resources between actors who are to collaborate closely together hinder co-production of knowledge. 

The aim is to contribute with methodological guidance regarding how researchers and practitioners can identify and work against the pitfalls that they come across in their practice, and towards achieving just participation. 

Svensk sammanfattning

Avhandlingen bygger på en kritisk reflektion av deltagande design och deltagande forskning. Texten grundar i tron att deltagande processer kan leda till positiv förändring för de som deltar, samtidigt som den tar avstamp i en förståelse för den komplexitet som finns inbyggd i deltagande processer, och hur det gör dem sårbara för misstag, orättvisa och ibland icke genuina handlingar. Det är den komplexiteten och sårbarheten som ledde till att fokus i avhandlingen lades på de utmaningar som kan uppstå i deltagande processer, eller som de benämns i texten: fallgropar. 

Syftet är att utforska dessa fallgropar, vilket görs genom en kritisk reflektion av ett deltagande forskningsprojekt i västra Kenya. Samtliga utmaningar som identifieras i avhandlingen har gemensamt att de resulterar i någon form av orättvisa, antingen genom sättet som deltagare representeras i presentationer eller texter om projekt, eller genom orättvisa förhållanden mellan de olika aktörerna som är involverande. Syftet med avhandlingen är därför också att utforska möjliga sätt att arbeta för en rättvis beskrivning av deltagare, samt mot en process där samtliga involverade aktörer får chansens att delta på ett rättvist sätt. Målet är att diskussionen som förs kring utmaningar, eller fallgropar, bidrar till metodutveckling inom deltagande design och deltagande forskning, samt att diskussionen öppnar upp för en bredare debatt, där fokus tillåts att läggas på de utmaningar vi (som forskare eller praktiker) möter i projekt. 

Helena Kraff's dissertation is connected to the Ecotourism project in Kisumu


Please contact Helena Kraff, helena.kraff@hdk.gu.se

Academy of Design and Crafts

Kristinelundsgatan 6-8, Konstbiblioteket.